슈퍼히어로와 신
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슈퍼히어로와 신
  • 토마스 스완, 오타고대학 연구원·제이민 할버쉬타트 오타고대학 심리학 교수
  • 승인 2019.11.27 22:20
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마블 영화 어벤저스의 슈퍼히어로 캐릭터들 (사진: 마블)
마블 영화 어벤저스의 슈퍼히어로 캐릭터들 (사진: 마블)

슈퍼히어로(영웅)와 슈퍼빌런(악당)이 등장하는 영화는 끊임없이 생산된다. 누군가는 이런 영화를 늘 목말라하고 누군가는 이제 그만 보고 싶어한다. 그리고 심리학자들은 이런 영화에서 연구할 가치가 있는 문화적 현상을 발견한다. 

초자연적인 힘을 가진 가상의 캐릭터들은 종종 신화 속 신과 여신을 토대로 만들어진다. 이들은 우리의 직관적인 기대를 깨부수는 능력을 가지고 선과 악의 싸움을 벌인다. 

최근 발표한 연구에서 우리 연구팀은 300명의 연구 참가자들에게 허구의 초자연적 존재의 특징을 묘사해달라고 요청했다. 그리고 그 특징을 우리가 숭배하는 신의 특징과 비교했다. 우리는 여기에서 누군가는 종교에 이끌리고 누군가는 그렇지 않은지에 관한 단서가 될 만한 놀라운 차이점을 발견할 수 있었다. 

종교적 존재가 특별한 이유는 상당히 난해하다. 얼핏 보면 마음을 읽고 벽을 통과하는 존재를 숭배하는 게 당연해 보인다. 우리는 마음이 개인적이고 살아있는 것은 죽고 단단한 것은 뚫릴 수 없다고 생각한다. 이런 믿음, 이른바 '통속이론(folk theory)'을 거스르는 존재는 놀라움과 경외감을 준다. 

이미 많은 가상의 캐릭터들이 같은 방식으로 통속이론을 거스르고 있다. 일부 슈퍼히어로는 마음을 읽고 벽을 통과한다. 그러나 이런 캐릭터가 믿음을 이끌어내는 경우는 드물다. 우리는 드라큘라나 늑대 인간이 어딘가에 존재할지 모른다고 생각할 수 있겠지만 이들을 믿고 따르지는 않는다.  

이런 존재들이 예수, 알라, 제우스와 마찬가지로 우리의 기대를 거스르지만 숭배의 대상이 되지 않는 이유는 뭘까? 그 차이엔 '위안'이 있었다. 

우리가 연구 참가자들에게 초자연적인 종교적 존재의 특징을 물었을 때 참가자들은 종교적 존재가 가상의 캐릭터에 비해 더 이롭다고 평가했다. 종교적 존재가 가상의 슈퍼히어로보다 사람들의 삶을 개선할 수 있는 능력을 더 갖추고 있다는 얘기다. 

또 가상의 캐릭터는 재생되거나 비행하는 등 생물학이나 물리학적 통속이론을 거스르는 데 반해 종교적 존재는 전능, 마음 통제, 텔레파시, 예지와 같은 능력으로 심리학적 통속이론을 거스르는 경우가 많았다. 

연구 참가자들은 이런 심리적 능력을 가진 존재가 우리를 도울 수 있다고 믿었다. 어쩌면 진화의 시간을 거치면서 우리 종에 대한 위협이 점점 사회적인 것으로 변화하고 있어서인지 모른다. 속임수를 탐지하고 평판을 유지하고 따돌림을 피하는 것은 포식자를 피하고 쉼터를 찾는 것보다 훨씬 중요한 문제가 됐다.   

연구에서 발견된 종교적 존재가 가진 또 다른 특징은 그들의 능력이 가상의 캐릭터가 가진 능력에 비해 훨씬 모호하다는 점이었다. 

이를테면 신의 전능이나 슈퍼히어로의 날씨 조작은 모두 예상을 깨는 것이다. 그러나 둘을 비교하면 신의 능력은 훨씬 모호하다. 신이 생각으로 태풍을 만들어 실제로 태풍을 일으키고 있는 걸까? 이런 모호성은 "신이 신비로운 방식으로 힘을 발휘한다"라고밖에 설명할 수 없다. 

따라서 우리는 사람들이 무언가를 믿고 싶을 땐 그 능력이 정확하고 실용적이기보다 다소 모호하고 복잡한 게 도움이 된다는 발견에 이르렀다. 다양한 근거를 유리하게 해석할 여지가 많기 때문이다. 

이는 우리가 믿고 싶은 신에게도 적용할 수 있다. 누군가는 폭풍을 만드는 신을 선호할 수 있고, 누군가는 염력을 쓰는 신을 선호할 수 있다. 그리고 해석에 따라 하나의 신이 이 둘을 모두 납득시킬 수도 있게 된다. 모호함이 위안이 되는 신에 대한 믿음을 이끄는 셈이다.   

우리가 발견한 종교적 존재의 마지막 특징은 가상의 캐릭터처럼 슈퍼히어로나 슈퍼빌런으로 정확히 분류할 수 없다는 점이었다.

신은 가상의 캐릭터에 비해 더 도움을 주지만 양면의 특징이 있다. 신은 보상을 주기도 하지만 위협을 하거나 벌을 가하기도 한다. 이런 당근과 채찍은 신이 종교적이고 윤리적 규율을 강제하도록 할 뿐 아니라 종교 의식과 기도를 이끌어내는 데 무척 중요한 요소이기도 하다.  

요약하자면, 신은 가상의 캐릭터보다 더 이롭고 모호하며 양면적이고 심리적으로 놀라움을 준다. 신에 대한 믿음을 부추기는 특징들이다. 당신이 마블 영화에 진저리를 치더라도 이런 영화는 우리에게 신이 더 특별하고 우리가 신을 믿는 이유를 조금이나마 알려주고 있는지 모른다.

 



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